Loren Green, Noria Corporation. Traducido por Roberto Trujillo Corona, Noria Latín América

¿Qué tan incómodo es para su organización cuando un producto fuera de especificación evade su proceso de aseguramiento de calidad y llega a sus clientes?

He oído hablar de algunos casos en los que esto provocó el despido de empleados, directivos e incluso algunos contratos. El problema aquí es que los clientes pagaron por un producto que no pudieron usar. ¿Te suena familiar?

Del mismo modo, cuando compra aceites lubricantes nuevos, está pagando por un producto que no puede o no debería poner en uso inmediato.

Lo que me desconcierta es por qué tantas personas mantienen a sus proveedores de lubricantes con un estándar diferente al que ellos mismos tienen como proveedores. ¿Hay algo malo en el dinero que pagó? Si no, ¿por qué debería haber algo malo con el producto que compró?

Exija limpieza

Existen numerosas razones por las cuales los lubricantes nuevos están sucios o no cumplen con las especificaciones. Tambores o contenedores contaminados, contaminación cruzada de cargas a granel y etiquetado incorrecto de contenedores son solo algunas de ellas.

Los humanos son imperfectos y cometen errores. Algunos proveedores están trabajando diligentemente para mejorar sus procesos internos y minimizar estos problemas.

Infortunadamente, no es suficiente, y para decirlo sin rodeos, es su culpa. Los proveedores de lubricantes responderán a la demanda del mercado. Si exige lubricantes más limpios, se los proporcionarán. Inicialmente, el precio será más alto, pero a medida que la limpieza mejorada se convierta en la norma, el precio se estabilizará.

Depende de usted realizar un análisis de costo-beneficio y determinar si el precio adicional por unidad de lubricante sería más barato que el costo del equipo de filtración, las pruebas, las horas hombre dedicadas a limpiar el aceite o el costo del tiempo de inactividad y la reducciñon de la confiabilidad.

Me atrevería a adivinar que, en casi todos los casos, vale la pena el gasto extra. El primer paso en este proceso es exigir limpieza.

Encuesta filtración de lubricantes

Cómo se contaminan los lubricantes

En cada proceso de fabricación, se produce una cierta cantidad de partículas. Gran parte de estas son lo suficientemente pequeñas como para volar y llegar a la maquinaria y al producto, ya sea cemento, alimentos, contenedores metálicos u otros productos.

Por lo general, cuanto más inherentemente sucio es el proceso, más laxos es el control de la limpieza.

El petróleo crudo extraído del subsuelo está sucio con partículas y otros contaminantes. A medida que se refina, se convierte en un fluido “más limpio”.

Obviamente, se incluye un poco de filtración como parte del proceso de refinación, pero la pregunta es cuánto y en qué grado.

Incluso si la refinería pudo lograr y mantener una condición de cero ingreso de partículas, los aceites base se cargan en vagones, camiones cisterna o tanques a bordo de embarcaciones marítimas, que es cuando las cosas comienzan a desviarse.

¿Qué métodos se utilizan en este momento para proteger al aceite base contra la contaminación por partículas? Tenga en cuenta que ni siquiera hemos comenzado a analizar la contaminación con agua o la contaminación cruzada de los lubricantes.

Cuando los aceites base se reciben en la planta de mezclado, ¿qué controles de limpieza existen? ¿Cuál es la estrategia para los respiraderos en los tanques de almacenamiento a granel?

No pase por alto la limpieza de los aditivos, ya que no sirve de nada mantener los aceites base limpios y luego contaminarlos con aditivos sucios.

Supongamos que sus aceites base se almacenan en un tanque en la planta de mezclado con métodos de ingreso cuestionables, y los aditivos también son de limpieza cuestionable. Ahora se mezclan en un recipiente de mezclado. ¿Cómo se mezclan estos lubricantes? En lotes pequeños, esto podría implicar algo tan simple como una paleta en un taladro eléctrico de mano. ¿Se lavó el recipiente con aceite base limpio? ¿Y qué hay acerca de la batidora? ¿Estaba expuesta al medio ambiente? ¿Se dejó el recipiente de mezclado abierto y expuesto mientras se produjo la mezcla?

Para mezclas más grandes, ¿cómo se mantienen limpias? De nuevo, ¿hay una estrategia aceptable de control de ingreso de partículas? ¿Se lavan los mezcladores con un aceite base limpio? ¿Se mantienen los contenedores sellados para limitar el ingreso de contaminantes? Algunas plantas emplean un proceso de “rociado” para mezclar los lubricantes. ¿Cuál es la limpieza del aire que usa? ¿Se utiliza aire seco para instrumentos? ¿Cómo es el aire de planta en sus instalaciones?

Una vez que se mezcla el lubricante, ¿se filtra cuando se coloca en su envase final? ¿Cuáles son los métodos de prevención de ingreso en el vagón, camión o tanques para transportar el lubricante terminado? Para los lubricantes envasados, ¿cuál es la limpieza del contenedor? La fabricación de los tambores involucra el rectificado y soldadura, que no solo crea partículas metálicas sino que casi garantiza que las partículas ingresen al tambor de aceite o grasa. Por esta razón, muchas compañías solicitan tambores con revestimientos.

¿Qué pasa con los envases de plástico? ¿Qué estrategias existen para garantizar que estos contenedores estén limpios? Los expertos coinciden en que debe filtrar el lubricante en cada paso del proceso, desde el refinado hasta el envasado final. ¿Cómo puede asegurar que esto ocurra? Usted tiene poco control, o ninguno, sobre lo que les sucede a los lubricantes antes de recibirlos.

Con suerte, he pintado una imagen de lo que puede salir mal. No estoy insinuando que esto está sucediendo o que ocurrirá, pero ¿cómo puede estar seguro? Hasta que exija que sus lubricantes lleguen en un estado limpio, fresco y seco, es poco probable que suceda. ¿Por qué las refinerías y las compañías de aditivos se molestan en mantener limpios los componentes de los lubricantes?

Al igual que cualquier otra industria, existe presión para mantener bajos los costos. ¿Por qué las plantas de mezclado deben preocuparse por filtrar el aceite, especialmente si nadie lo está exigiendo?

Los beneficios de los lubricantes más limpios

Casi puedo garantizar que los aceites que recibe en su planta tienen varios códigos de limpieza más sucios de lo que debería poner en sus máquinas.

Limpiar sus lubricantes con tan solo un código de limpieza puede proporcionar un aumento del 35 por ciento en la vida útil del equipo. ¿Cuánto vale una extensión de vida del 35 por ciento para usted y su organización?

Posible extensión de la vida útil de los sistemas hidráulicos cuando aumenta la limpieza del lubricante.

Figura 1. Posible extensión de la vida útil de los
sistemas hidráulicos cuando aumenta la limpieza del lubricante.

¿Ha perdido clientes debido a que no les entregó a tiempo su pedido? De ellos, ¿cuántos fueron el resultado directo de un problema relacionado con la confiabilidad o el tiempo de inactividad de su mnaquinaria?

Algunos proveedores están trabajando para proporcionar lubricantes más limpios. Los que lo hacen han dicho que es en respuesta a que los clientes lo exigen. Varios clientes incluso han incluido sus requisitos de limpieza en su contrato de servicio, lo cual es una gran idea.

Filtrar antes de usar

Todavía no he visto un contenedor de lubricante de ningún proveedor que diga “Filtrar antes de usar”. Usted es responsable de esta tarea, con todos sus costos asociados.

Me alienta que varias de las plantas que he visitado estén filtrando sus aceites antes de usarlos. Infortunadamente, la mayoría de estas plantas lo hacen por un período de tiempo aleatorio.

Por ejemplo, puede escuchar: “Conectamos un carro y filtramos cada tambor durante una hora antes de que entre en nuestros tanques”. ¿Cómo sabes que una hora es suficiente o quizás es demasiado?

Para los propósitos de este artículo, filtrar por “demasiado tiempo” costará más en consumo de energía y el tiempo que el técnico pasa cuidando el carro de filtración. Es poco probable que dañe los aceites filtrándolos demasiado tiempo, pero podría obtener mucho más valor haciendo otras actividades.

Lo que más me preocupa es cuando los aceites no se filtran lo suficiente y se pone aceite sucio en la maquinaria. Sin efectuar un conteo de partículas, solo está adivinando cuánto tiempo deben filtrarse sus aceites.

Lamentablemente, por cada planta que filtra sus aceites antes de su uso, hay innumerables plantas que no lo hacen.

El valor de esta simple mejora en su programa de lubricación no puede ser exagerado. La figura 1 muestra la posible extensión de la vida útil de los sistemas hidráulicos cuando aumenta la limpieza del lubricante.

Con pocas excepciones, los aceites no deben ponerse en servicio sin filtración. El período de tiempo que se debe filtrar el aceite variará considerablemente según el nivel de limpieza inicial del lubricante, la tasa beta del filtro y la tasa de flujo en litros por minuto de la bomba en la unidad de filtración.

Figura 2. Estos resultados son de un estudio realizado hace unos años. Infortunadamente, la limpieza del lubricante no ha progresado mucho. Algunas compañías han mejorado, pero aún queda un largo camino por recorrer.

Otras consideraciones

Todo lo que se ha descrito anteriormente está relacionado con un solo aspecto de la condición del lubricante: su limpieza. Sin embargo, también debe considerarse el contenido de humedad, la posibilidad de contaminación cruzada del lubricante, lubricantes mal etiquetados y lubricantes fuera de especificación.

¿Con qué frecuencia visitaría un restaurante que arruina su pedido una y otra vez? ¿Cuánto tiempo está dispuesto a sentarse en un restaurante y esperar su pedido? ¿Cuántas veces aceptará la respuesta de “ya viene” o “no tarda” antes de que se levante y se vaya, y es probable que nunca vuelva?

¿Crees que sus clientes son diferentes? ¿Con qué frecuencia puede salirse con la suya entregando un pedido fuera de tiempo? ¿Cuántas de esas entregas perdidas se deben a fallas en el equipo? La mayoría de esas fallas se remontan al desgaste de la maquinaria y la falla inducida por partículas.

Recuerde, el aceite nuevo no significa aceite limpio. Existen innumerables empresas, incluidos sus competidores, y aunque puede parecer inverosímil, la limpieza del lubricante puede ser en algunos casos una verdadera ventaja competitiva.