En todas las plantas que he visitado, los sistemas de lubricación que parecen ser los que ahorran más tiempo y mano de obra del personal de mantenimiento son aquellos en donde las máquinas están conectadas, bien sea a un tanque a granel o a un contenedor tipo tote, a través de una tubería fija. El concepto de conectar las máquinas al suministro de aceite mediante una tubería fija no es nuevo; sin embargo, es muy raro verlo en la práctica. Por lo general, estos sistemas son empleados en plantas como las de generación de energía, donde hay turbinas con grandes volúmenes de aceite. Sin embargo, también pueden ser utilizados en un sinnúmero de aplicaciones.

El suministro de aceite por tubería a las máquinas tiene sentido en algunas situaciones. Por ejemplo, en muchas refinerías hay un sinnúmero de bombas colocadas en fila que utilizan el mismo lubricante. Dado que estas bombas son estacionarias y operan casi las 24 horas del día, son buenas candidatas para conectarlas a través de una tubería fija a un tanque de aceite grande. Esto reduce sustancialmente la mano de obra requerida para los cambios de aceite y ahorra hasta un 90% del costo de mano de obra cuando se compara con el almacenamiento y manejo de tambores (cilindros) de aceite.

Otra situación en la cual el suministro de aceite por tubería fija desde un tanque de aceite podría ser ventajoso, es cuando la máquina o un componente tienen un alto consumo de aceite. He visto máquinas que fugan hasta 1,100 litros de aceite por semana. Todo este aceite es recuperado, la máquina es puesta fuera de servicio, luego se le añade aceite nuevo hasta que se autoriza su vuelta al servicio. En este tipo de escenario, teniendo una tubería directa a un tanque a granel no sólo se reducen los costos de mano de obra asociados al manejo de tambores, sino que también disminuiría el tiempo en que la máquina se encuentra fuera de servicio.

Cuando observamos el costo de un cambio de aceite, este usualmente representa un pequeño porcentaje del costo total, mientras que el costo por paro o pérdida de producción, al encontrarse la máquina fuera de servicio, representa un porcentaje mucho mayor. Así que usted se está ahorrando el dinero de la mano de obra requerida para manejar el aceite, así como también el que se ahorra por regresar la máquina al servicio mucho más rápido.

El suministro de aceite a las máquinas por tubería fija es una forma de  enfrentar la escasez de mano de obra para el manejo de los lubricantes
El suministro de aceite a las máquinas por tubería fija es una forma de enfrentar la escasez de mano de obra para el manejo de los lubricantes.

Comprender cuándo usar un sistema de suministro de aceite por tubería fija es sólo parte del problema. También se deben sopesar los riesgos vs. los beneficios para asegurar el valor que genera esa inversión inicial. Dicho esto, uno de los mayores inconvenientes de estos sistemas es la inversión inicial, ya que algunos de los componentes pueden ser muy costosos. No sólo es la compra de las tuberías y los accesorios, sino las bombas, las válvulas, los contadores de volumen y el tanque desde donde el aceite va a ser bombeado.

Los costos del material son una parte de la ecuación; la otra parte es el costo de la mano de obra por la instalación del sistema y los componentes. Este es un proyecto que requiere mucha mano de obra, especialmente si se tiene que construir un tanque para almacenar el lubricante. Cuando esté terminado, el sistema comenzará a retornar parte de los costos asociados con su instalación, pero el periodo de retorno variará de acuerdo a la cantidad de mano de obra ahorrada y de la disminución de los tiempos de parada.

Ventajas de la tubería de suministro fija

  • Bajo costo de mano de obra para el almacenamiento y manejo de lubricantes
  • Posibilidad de filtración en línea y acondicionamiento del aceite
  • Bajas pérdidas de aceite nuevo
  • Análisis del lubricante en línea
  • Bajo costo por entrega de aceite a granel
  • No requiere espacio para almacenar tambores
  • Bajo riesgo de contaminación cruzada (uso de aceite incorrecto)

Desventajas de la tubería de suministro fija

  • Altos costos de instalación de bombas, válvulas, contadores volumétricos, contenedores de almacenamiento, etc.
  • Riesgo de fugas de alto volumen
  • Tuberías externas expuestas a condiciones de temperaturas extremas
  • Riesgo de usar un lubricante fuera de especificaciones en todas las máquinas

Otra desventaja de los sistemas de suministro por tubería fija es el riesgo de que se presenten pérdidas por altas fugas. Dado que el volumen de aceite almacenado es mucho más grande, cualquier fuga se puede amplificar por la cantidad de aceite que el sistema pueda contener. El correcto monitoreo e inspección de la instalación puede controlar las fugas; sin embargo, las inspecciones periódicas de las juntas y del tanque son de suma importancia para asegurar que cualquier fuga o impacto al medio ambiente sea mantenido al mínimo.

La ventaja de almacenar grandes cantidades de aceite en un solo lugar son los ahorros asociados al adquirir el aceite a granel en lugar de tambores. Normalmente, a mayores volúmenes de compra, mayores los descuentos que recibe. Además, tendrá menos inventarios de tambores. Por supuesto, no todas las instalaciones utilizan suficiente cantidad de aceite como para hacer rentable el sistema de suministro de aceite por tubería fija.

60%

de las plantas tienen sistemas de suministro de aceite por tubería fija, de acuerdo a una encuesta reciente realizada en machinerylubrication.com

Tenga cuidado cuando compre camiones cisternas llenos de aceite. Si la cisterna ha sido llenada con el aceite incorrecto o un lote fuera de especificaciones, todas las máquinas conectadas al suministro por tubería fija al tanque de aceite, corren el riesgo de recibir dicho aceite fuera de especificaciones. La única forma de asegurarse de la calidad del aceite que está recibiendo, es tomando una muestra de cada compartimiento de la cisterna antes de descargar el aceite en el tanque de almacenamiento.

Un sistema de almacenamiento a granel y suministro por tubería fija ofrece muchas oportunidades para la toma de muestras para que pueda estar seguro de que el aceite que están recibiendo todas las máquinas está limpio, seco y fresco. Si usted es capaz de enviar a sus máquinas un lubricante con esas tres cualidades, no importa cómo llegue allí, la máquina tendrá una mayor vida y operará más eficientemente.

Wes Cash, Noria Corporation. Traducido por Francisco J. Páez Alfonzo, Noria Latín América