¿Simple como jabón? Los riesgos de mezclar grasas

11 de julio de 2019

Rich Wurzbach, MRG Labs. Traducido por Roberto Trujillo Corona, Noria Latín América

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En el área de mantenimiento de un parque de diversiones, me enteré de que el parque estaba teniendo una racha de fallas en los rodamientos de los motores. Con un historial de operación tan largo, fue sorprendente encontrar este repentino aumento en los problemas.

Hice una lluvia de ideas con el equipo de mantenimiento sobre algunas posibles razones y me dijeron: “Nuestros motores habían estado funcionando muy bien desde que Henry se hizo cargo del programa de reparación de motores”. Cuando pregunté si podíamos discutir el problema con Henry, me informaron que recién se había retirado el año pasado.

Investigando un poco más, descubrimos que Henry había estado enviando personalmente un tubo de grasa nueva con cada motor enviado para su reparación, fijándolo al motor con cinta adhesiva. Cuando Henry se retiró, esta práctica se perdió y el taller de reconstrucción de motores volvió a usar su grasa estándar.

Como habrá adivinado, el parque de diversiones usaba una grasa que no era compatible con la del taller de reparación, ¡no es muy divertido!

Henry había desarrollado una estrategia eficaz para evitar las consecuencias negativas de la mezcla de grasas: garantizar que todos los que le daban servicio a los motores estaban utilizando un solo producto: la grasa correcta para la aplicación.

Esto comienza con la validación del producto, incluyendo la viscosidad correcta de la base lubricante, el tipo de base lubricante, el grado NLGI, el tipo de espesante y los aditivos. Pero incluso cuando usted conozca cuál es la grasa adecuada a emplear, existen muchas posibilidades de que se mezcle con una grasa incorrecta.

Entre estas está que alguien agarre una pistola de engrasar incorrecta, máquinas o rodamientos nuevos que vienen lubricados de fábrica con una grasa diferente, contratistas que agregan una grasa incorrecta durante las reparaciones y que las pistolas de grasa se etiqueten incorrectamente.

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Determinación de incompatibilidad

Igual que en el taller de reparación de motores de Henry, quienes han experimentado la mezcla de grasas han visto cuál es el impacto. La mayoría de las veces, las grasas se ablandan. Los espesantes interactúan y se vuelven fluidos. En algunos casos, el espesante sangra excesivamente, liberando grandes cantidades de aceite y aditivos vitales, que dejan seco al espesante. En algunos casos, la grasa mezclada puede endurecerse.

Estos signos obvios de incompatibilidad del espesante, ya sea “jabonoso” o “no jabonoso”, han motivado una simplificación excesiva del enfoque de la mezcla de grasas. Una búsqueda en Internet devolverá no menos de 17 tablas de compatibilidad diferentes que solo se enfocan en las familias de espesantes.

Un artículo publicado en la edición de enero-febrero de 2017 de Machinery Lubrication citó varios ejemplos de mezclas de grasas que parecen ser compatibles de acuerdo con estas populares tablas, pero después de una revisión más exhaustiva obviamente no lo son. Un ejemplo son las dos grasas de complejo de litio que se muestran en la siguiente tabla:

tabla riesgos grasa ¿Simple como jabón? Los riesgos de mezclar grasasTabla 1 Diferencias en formulación de dos grasas de litio complejo

La compatibilidad la determinan diversos factores, no solo el espesante. Incluso si estos son iguales, las diferencias en el aceite base, viscosidad y aditivos pueden hacer que una mezcla sea inadecuada o incluso dañina para una máquina crítica. Para las dos grasas de complejo de litio en la tabla, muchas de las consideraciones coinciden, incluido el tipo de aceite base (PAO), el grado NLGI (2) e incluso el fabricante. Sin embargo, una mezcla de estos productos ciertamente no producirá un resultado óptimo para una máquina determinada, ya que cada uno está diseñado para una aplicación muy diferente (velocidad, temperatura y tipo de película lubricante).

Además de estos problemas, las tablas de compatibilidad por sí mismas suelen contradecirse. Por ejemplo, algunas tablas indican que la grasa de “poliurea” es compatible con el complejo de calcio, mientras que otras la enlistan como incompatible. En varias tablas se menciona que las grasas de complejo de bario y de arcilla son compatibles, pero esto lo contradicen otras tablas, que describen la mezcla como incompatible. Después de algunas revisiones, queda claro que basar sus decisiones de mezcla de grasas en estas tablas, está lleno de peligros.

Confiar pero verificar

Algunos recurren a los proveedores de lubricantes para solicitar orientación. Aunque la mayoría de los proveedores están muy familiarizados con las capacidades de desempeño de sus productos, pocos han realizado pruebas con los miles de lubricantes de la competencia para establecer cuáles son compatibles y cuáles presentan problemas.

Una política de “confiar pero verificar” puede ser una buena estrategia para garantizar el éxito. Si está consultando con un proveedor de lubricantes sobre un cambio de producto y le preocupa el impacto de la mezcla de grasas, tome en consideración los consejos del proveedor, pero solicite una copia de las pruebas que se realizaron para determinar si el producto será compatible en la mezcla en cuestión.

Los laboratorios que analizan muestras de grasa en servicio informan que una de las causas más frecuentes de falla es la mezcla de grasas. En la reparación de motores eléctricos, es bastante común recibir reportes de “lubricación excesiva” que llevan a que se encuentre grasa en los devanados del motor en lugar del alojamiento del rodamiento. Sin embargo, esto a veces puede ser el resultado de la mezcla de grasas, que produce un adelgazamiento de la grasa mezclada y permite que pase por los escudos del alojamiento y entre en los devanados donde se distribuye por movimiento y flujo de aire.

Los riesgos e incidentes de la mezcla de grasas son muy extensos, entonces, ¿cómo saber si dos grasas son incompatibles? En el año 2011, ASTM emitió el estándar D6185, “Práctica estándar para evaluar la compatibilidad de mezclas binarias de grasas lubricantes”. Implica preparar las proporciones de las grasas en cuestión y realizar tres pruebas. Las mezclas son 50-50, 10-90 y 90-10, pero también podrían ser 50-50, 75-25 y 25-75.

Las pruebas a efectuar son la penetración de cono (D217), el punto de goteo (D566 o D2265) y la estabilidad de almacenamiento a temperatura elevada, que también se determina por la penetración de cono. Es interesante hacer notar que estos métodos se citan en los estándares ASTM por no ser útiles para predecir el desempeño de grasas en servicio.

Por lo tanto, después de unos minutos de mezcla, se utiliza una prueba que no predice cómo se comporta una grasa en una máquina para evaluar la idoneidad de una mezcla para funcionar en rodamientos o engranajes durante meses o años en donde la mezcla es continua.

Para abordar estas preocupaciones, un comité de ASTM ha creado un grupo de trabajo para evaluar enfoques más avanzados que son utilizados por algunos laboratorios para probar la compatibilidad de las grasas y decidir si se requieren mejoras en el estándar D6185.

Algunas de estas pruebas mejoradas incluyen la mezcla y trabajo de la grasa en forma prolongada previo a la prueba, así como el uso de técnicas como un reómetro de esfuerzo para predecir problemas de desempeño como el endurecimiento, la separación del aceite y el espesante, y las tendencias de la mezcla a formar túneles o canales en el alojamiento de la máquina.

Ciertamente, evitar las mezclas de grasas debe ser la estrategia a emplear siempre que sea posible. Por supuesto, a veces no es rentable hacerlo, como cuando se deja de fabricar alguna grasa en uso o cuando se efectúa una consolidación de lubricantes como una iniciativa de reducción de costos.

Las organizaciones exitosas considerarán cuidadosamente todos los parámetros de desempeño y las diferencias entre las grasas en cuestión. No es suficiente con solo marcar una casilla en una tabla de compatibilidad de grasas para proteger su maquinaria crítica.

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